Jalkapallo Suomessa

Vaikka jääkiekko on perinteisesti ollut suomalaisten lempilaji, on myös jalkapallolla vankka asema urheiluhullun kansan sydämessä. Jalkapallo saapui Suomeen ensimmäistä kertaa jo 1890-luvulla englantilaisten merimiesten ja ulkomailla pelistä kokemuksia saaneiden suomalaisten mukana. Suomen palloliitto perustettiin vuonna 1907 ja heti seuraavana vuonna pelattiin ensimmäinen cup-muotoinen SM-turnaus, jonka mestariksi selviytyi helsinkiläinen Unitas. Nykyään Suomen seuratuin jalkapallosarja on vuonna 1989 perustettu Veikkausliiga, joka edustaa miesten jalkapalloilun korkeimpaa sarjatasoa. Veikkausliigassa kilpailee yhteensä 12 joukkuetta, jotka pelaavat kolminkertaisen sarjan eli kohtaavat toisensa kolmesti kauden aikana. Otteluita kullekin joukkueelle kertyy kaudella yhteensä 33. Kaikkien aikojen ylivoimaisesti suosituin ja menestyksekkäin suomalainen jalkapalloseura on Helsingin Jalkapalloklubi, joka on voittanut Veikkausliigan yhteensä 12 kertaa. Vuonna 1998 HJK teki niin ikään suomalaista jalkapalloiluhistoriaa selviydyttyään kautta aikojen ensimmäisenä ja toistaiseksi ainoana suomalaisena jalkapalloseurana Mestareiden liigaan. Nykyisellään vastaavan tempun toistaminen minkään suomalaisseuran toimesta vaikuttaa äärimmäisen epätodennäköiseltä. Suurin osa Veikkausliigan seuroista elää taloudellisesti veitsi kurkulla ja vain harvojen seurojen liiketoiminta on vakaalla pohjalla. Samalla kuitenkin jalkapallosta on tullut Suomen suosituin urheilulaji rekisteröityjen pelaajien ja harrastajien määrän perusteella, mikä lupaa hyvää suomalaisen jalkapallon tulevaisuudelle.

Kaikkien aikojen suomalaisjalkapalloilijat

Suomen menestys kansainvälisessä seurajalkapallossa on ollut vaatimatonta, mutta Suomesta on ponnistanut useita maailmalla tunnustettuja huippujalkapalloilijoita. Suomen ylivoimaisesti tunnetuin ja menestyksekkäin jalkapalloilija on hyökkäävänä keskikenttäpelaajana niin Ajaxissa, Liverpoolissa kuin Barcelonassakin pelannut Jari Litmanen. Jo 16-vuotiaana Lahden Reippaassa Suomen pääsarjatasolla debytoinut Litmanen siirtyi vuonna 1992 juuri UEFA-cupin voittaneeseen alankomaalaiseen huippuseuraan Ajaxiin. Ajaxin riveissä Litmanen voitti ensimmäisenä suomalaisena Mestareiden liigan, kun Ajax kaatoi loppuottelussa AC Milanin lukemin 1-0. Lisäksi Litmanen voitti pelaajaurallaan Alankomaiden mestaruuden yhteensä neljä kertaa, Intercontinental Cupin, FA Cupin, UEFA Super Cupin kahdesti, sekä maalikuninkuuden niin Mestareiden liigassa kuin Alankomaiden pääsarjassakin. Toinen lähes Litmasen veroinen jalkapallolegenda on Sami Hyypiä, joka edusti vuodesta 1992 vuoteen 2011 ulottuneella pääsarjaurallaan seurajoukkueita Suomessa, Alankomaissa, Englannissa ja Saksassa. Hän oli yksi Liverpoolin avainpelaajia sen voittaessa Mestareiden liigan vuonna 2005. Yhdeksi kaikkien aikojen suomalaisjalkapalloilijaksi voidaan laskea myös Aulis Rytkönen. Ranskan Toulouseen vuonna 1952 siirtynyt “Monsieur Magic” oli ensimmäinen ulkomailla ammatikseen pelannut suomalaisjalkapalloilija. Hän viihtyi Toulousessa peräti kahdeksan kautta ja hänet valittiin kolmesti vuoden urheilijaksi Suomessa. Muita maailmalla tunnettuja suomalaisia tähtipelaajia on ollut 15 vuotta Englannin Valioliigan Boltonia edustanut Jussi Jääskeläinen, seitsemän kautta eri valioliigaseuroissa torjunut Antti Niemi sekä neljä vuotta USA:n pääsarjaa pelannut Suomen ensimmäinen naispuolinen ammattijalkapalloilija Anne Mäkinen.

Suomen maajoukkue

Suomen miesten jalkapallomaajoukkue pelasi ensimmäisen virallisen ottelunsa Helsingissä 22. lokakuuta 1911 Ruotsia vastaan. Tämän ottelun Suomi hävisi numeroin 2-5, mutta jo seuraavana vuonna Tukholman olympialaisissa Suomi saavutti neljännen sijan. Tämä on toistaiseksi Suomen miesten jalkapallojoukkueen paras saavutus kansainvälisessä jalkapallossa. Vielä tähänkään päivään mennessä Suomi ei yhtenä harvoista Euroopan maista ole selvinnyt EM- tai MM-kisoihin. Toistaiseksi joukkue on päässyt lähimmäs EM- tai MM-lopputurnauspaikkaa karsittaessa vuoden 1986 MM-kisoihin, joihin selvitäkseen Martti Kuuselan valmentama Suomi olisi tarvinnut karsinnoista kaksi lisäpistettä. Karsittaessa vuoden 1998 MM-kisoihin Suomi oli Richard Møller Nielsenin alaisuudessa kiinni jatkokarsintapaikassa vielä viimeisen karsintaottelun lisäajan alkaessa. Näissä karsinnoissa Suomen joukkue koostui niin sanotusta “kultaisesta sukupolvesta”, johon kuului useita kaikkien aikojen parhaita jalkapalloilijoita. Maajoukkueen kapteenina pelasi itseoikeutetusti Jari Litmanen, puolustuslinjaa johti Sami Hyypiä yhdessä Jussi Jääskeläisen kanssa ja kärjessä pelasivat Englannin sarjoissa maaleja tehtailleet Mikael Forssell ja Shefki Kuqi. Miesten sijaan Suomen naisten maajoukkue on viime vuosina vastannut suomalaisen jalkapallon menestyksestä. Vuoden 2003 EM-kisoissa Suomen naisten maajoukkue voitti yhdessä Ruotsin kanssa pronssia. Vuonna 2009 Suomessa järjestetyissä EM-kisoissa Suomi taas voitti alkulohkonsa, mutta hävisi puolivälierissä Englannille.