Jalkapallo on erittäin vanha ja perinteinen urheilulaji. Jalkapallo kuuluu yleensä Suomen kouluissa liikuntatuntien ohjelmaan ja monissa muissa maissa jalkapallo on kaikkein suosituin ja seuratuin urheilulaji. Jalkapallon harrastamista helpottaa se, että siihen tarvittavia välineitä ei juurikaan tarvita. Välttämätöntä on ainoastaan pallo, jonka saa usein varsin edullisesti. Jalkapallokenttiä ei ole kaikkialla, mutta pienessä mittakaavassa jalkapalloa voi pelata pihoilla, kaduilla tai pelloilla. Useimmille kosketus jalkapalloon jää harrastuksen asteelle ja vain harva ryhtyy ammattilaisjalkapalloilijaksi. Jalkapallo on usein varsin hyvä harrastus, sillä se on monipuolinen peli ja joukkuepelinä myös yhteisöllisyyden merkitys korostuu. Jalkapallo on tunnettu siitä, että se yhdistää ihmisiä.

Moni nuori jalkapalloilija haaveilee jalkapalloammattilaisen urasta. Kuitenkin tämä on käytännössä mahdollista ainoastaan harvoille. Etenkin monissa köyhemmissä maissa ammattijalkapalloilu on mahdollisuus parempaan taloudelliseen tilanteeseen – esimerkiksi monien afrikkalaisten lasten ja nuorten suurin haave olisi päästä ammattijalkapalloilijaksi Eurooppaan. Moni ammattilaiseksi päätyvä tietääkin jo lapsena, että hän haluaa ammattilaisjalkapalloilijaksi. Ammatti tuntuu myös periytyvän isältä pojalle, sillä joidenkin ammattilaisten vanhemmat ovat olleet jo jalkapalloilijoita. Suomessa tunnettu jalkapalloperhe on esimerkiksi Eremenkot. Perheen isä ja kaksi poikaa ovat ammattijalkapalloilussa mukana. Matka harrastelijasta ammattilaiseksi voi siis tapahtua hyvin montaa eri reittiä, mutta yhteistä kaikille on kova työ.

Vastaavatko mielikuvat todellisuutta?

Ammattijalkapalloilijan elämään liittyy paljon mielikuvia, sekä todellisia että liioiteltuja. Hyvä palkka, suuri suosio ja ylellinen elämä ovat useita ammattijalkapalloilijaan liitettyjä termejä. Ammattijalkapalloilija on usein huomion keskipisteenä, ja tämä kiinnostaa monia ihmisiä. Jalkapallo on maailman seuratuin urheilulaji ja myös siksi erityisesti huippujalkapalloilijan elämä kiehtoo ja motivoi monia aloittelevia pelaajia. Myös media ja Internet luovat loisteliasta kuvaa huippujalkapalloilijan elämästä – moni haluaisi olla kuin Cristiano Ronaldo, Lionel Messi tai David Beckham. Media paitsi kiillottaa ammattijalkapalloilijan uran, myös ehdottaa vihjailevaan sävyyn, että kauniit naiset pyörivät ainoastaan jalkapalloilijoiden ympärillä.

Ammattilaisjalkapalloilijan ammattiin liitetyt mielikuvat eivät aina vastaa todellisuutta. Esimerkiksi pelaajien välisissä palkoissa on huimia eroja. Usein pelaaja pystyy myös vaikuttamaan varsin vähän minne hän pääsee pelaamaan seuraavalla kaudella. Ammattilaisjalkapalloilijan perhe-elämä voi kärsiä esimerkiksi, jos perhe ei haluakaan muuttaa hänen mukanaan pelaajasopimusten perässä. Jalkapalloilijan elämään usein liittyy loukkaantumisia ja yksi vakavampi loukkaantuminen voi pilata koko uran. Suosio voi myös kääntyä päälaelleen. Siinä missä jalkapalloilija ja hänen joukkueensa ovat suosittuja ja palvottuja menestyksen keskellä, tapahtuu täyskäännös kun maaleja ei tule. Pelaajat kohtaavat usein kannattajien kritiikin, joka voi olla aiheetonta ja joskus erittäin julmaa.

Mitä ammattilaiseksi aikovan palloilijan tulisi ottaa huomioon?

Ammattijalkapalloilijan ura kiehtoo monia lapsia ja nuoria. Mutta kuten olemme jo todenneet, todellisuus ei aina vastaa mielikuvia. Kuinka sitten ammattilaiseksi voi päästä? Valitettavasti kysymykseen ei ole olemassa yhtä ainoaa oikeaa ratkaisua. Usein menestys on monien tekijöiden summa: tarvitaan ennen kaikkea kovaa työtä, mutta usein myös oikeita ihmisiä ympärille. Valmentajilla on suuri merkitys nuoren jalkapalloilijan uralla. Myös perheen ja ystävien tuki on tärkeää. On olemassa ns. luonnonlahjakkuuksia, joista voidaan jo nähdä hyvin varhaisessa vaiheessa, että heistä voi tulla jotain hyvin suurta – mutta he ovat usein vähemmistössä. Tavallisimmin taitavan pelaajan on oltava oikeassa paikassa oikeaan aikaan tullakseen huomatuksi.

Ammattilaiseksi pyrkivän on otettava huomioon, että kaikki ei välttämättä mene niin kuin olisi suunnitellut tai toivonut. Esimerkiksi loukkaantumiset ovat mahdollisia, ja ura voi kaatua kokonaan ja jäädä lyhyeen. Myös väärät seuravalinnat voivat vaikeuttaa uraa. Saattaa olla, että jossain seurassa peliaikaa ei juuri tule, ja tämä voi vaikuttaa motivaatioon negatiivisesti. Onkin erittäin tärkeää, että nuorella on myös vaihtoehtoisia suunnitelmia, jos ura ammattijalkapalloilijana ei aukea. Nämä vaihtoehto B:t voivat olla edelleen urheilun parissa, mutta ehkä jossain toisessa lajissa tai roolissa. Monet jalkapalloilua aktiivisesti harrastavat ja ammattiurheilijan urasta haaveilevat nuoret opiskelevat samalla jotain aivan muuta, mikä on usein järkevä ratkaisu. Kuten jo tämän artikkelisarjan alussa totesimme, vain harvasta jalkapalloa harrastavasta nuoresta tulee ammattilaisjalkapalloilija.